Foto: Een artist impression van de megatelescoop die in 2020 af is. © kos.

Met het bouwrijp maken van de top van een 3000 meter hoge berg in Chili, begint vandaag de bouw van de grootste telescoop ter wereld. In 2020 moet de bouw, waar Nederland aan meewerkt, af zijn. 'Het mooiste zou zijn als we een planeet als de aarde vinden.'

Het gaat een enorme klap geven vandaag, in Chili: met springstof wordt maar liefst 40 meter van de top van een ruim 3000 meter hoge berg geblazen, om te kunnen beginnen met de bouw van de grootste telescoop ter wereld, die 1 miljard euro kost. Een miljoen ton gesteente verandert in puin.

Maar de gigantische ontploffing dient een hoger doel. Er komt bouwgrond vrij voor de telescoop, die een doorbraak moet worden in de manier waarop we naar de sterrenhemel kijken, zegt de bij het project betrokken Leidse hoogleraar astronomie Ignas Snellen.

Groter en beter:

'Deze telescoop wordt veel groter en sterker dan die we nu hebben. De waarnemingen zijn misschien wel honderd of duizend keer beter dan wat nu beschikbaar is.' 

En daarmee hopen de wetenschappers een antwoord te kunnen vinden op die eeuwige vraag die ons bezighoudt: is er nog ander leven dan het onze op aarde?

De telescoop is een wetenschappelijk samenwerkingsverband van vijftien landen, waaronder Nederland. Het complex draagt de naam E-Elt, een Engelse afkorting die vertaald staat voor Europese Extreem Grote Telescoop. Het gebied waar de telescoop wordt gebouwd is ideaal voor deze vorm van onderzoek: de lucht is er gortdroog, en het is vrijwel elke nacht onbewolkt, zodat de sterrenhemel bloot ligt.

Dat betekent niet dat de taak waarvoor de telescoop gebouwd wordt ineens heel eenvoudig wordt. Doel is bijvoorbeeld te achterhalen of er nog meer planeten in het heelal zijn waar leven mogelijk is. Dat is zoeken naar een speld in een hooiberg. Alleen al in ons Melkwegstelsel staan waarschijnlijk zo'n 500 miljoen planeten op de goede afstand van hun ster, zoals de aarde van de zon, niet te dichtbij en niet te ver weg. En dan zijn er volgens de sterrenkundigen miljarden stelsels zoals de Melkweg.

Zuurstof zien:

'Als er leven op een andere planeet is, is dat heel ver weg,' zegt Snellen. 'We kunnen het leven niet zien. Maar we kunnen van een afstand bepalen wat voor gassen er in de atmosfeer zitten. Als je van een grote afstand naar de aarde kijkt, zie je hier zuurstof, omdat er leven is. Met deze telescoop kun je naar zuurstof op andere planeten zoeken.' 

De huidige telescopen kunnen niet kleine planeten zien waar ook leven mogelijk is. Stiekem hoopt Snellen op een bewijs van buitenaards leven. 'De mooiste uitkomst zou zijn dat we een planeet als de aarde vinden, de gassen in de atmosfeer meten en de eerste aanwijzing van leven zien.' 

Bron: AD

Submit to DeliciousSubmit to DiggSubmit to FacebookSubmit to Google PlusSubmit to StumbleuponSubmit to TwitterSubmit to LinkedIn